阿里云首席科学家离职后的资本新长征。

技术VC登场,征战AI产业互联网。

编者按:本文来自微信公众号“Tech星球”(ID:tech618),作者杨业擘,36氪经授权发布。

阿里云首席科学家离职后的资本新长征

近期,AI大牛、阿里云首席科学家闵万里离职,在行业内引起了广泛关注。

闵万里在接受Tech星球采访中确认,目前已经获得阿布扎比私人投资者的注资,正式成立了名为“北高峰资本”的投资机构。新基金首期已经募集数亿美元,将聚焦传统产业(制造业,农业,医疗)等领域,用云智能技术注入和资本加持的双重投资模式,推动传统产业实现数字化转型和智能升级。

“6年前从Mountain View山景城回来,觉得阿里会是我职业生涯的顶点。感谢阿里云飞天,让我踏上了定位于产业的新起点。“6月21日,花名“山景”的闵万里在辞行信上说道:“山景路”还留在杭州云栖小镇,而山景开始追寻云和远方。”闵万里博诗情画意地概括了其在阿里职场生涯,对于下一阶段目标则并未详细表述。

闵万里为何要成立AI投资机构?未来要如何推动AI产业发展?Tech星球采访了闵万里博士,进行了独家还原。

离开阿里是为拥抱产业

2019年4月,闵万里博士主持了香港立法会代表对阿里巴巴的访问,这是闵万里近乎最后一次,以阿里云首席科学家的身份公开亮相。

这场马云亲自出席的接待活动,是向香港布道数字化转型升级的重要机会。闵万里现场讲述了一个城市大脑的最新实战案例:

2019年4月19号13:07,杭州市萧山区接到一个120救护车求助,ET城市大脑立即计算最优行驶路线以及沿途各个路口信号灯协作机制,并实时下发控时方案到8个沿途路口,确保救护车经过的路口方向适当提前变为绿灯清空前方拥堵车辆,给救护车创造一路畅行的护航,结果整个行程时间比平时压缩了一半!

阿里云首席科学家离职后的资本新长征

能实现时间减半的生死时速,正是闵万里负责的阿里云城市大脑起到关键作用,“过去人们对普惠技术没有感知,我认为这个案例是真正的Technology for Social Good。”而之所以说这是最后一次以阿里云首席科学家的身份亮相,也是因为此时的闵万里,已经开始交接工作。

回顾闵万里的发展经历,十分富有传奇性。1992年,年仅14岁的闵万里考入中科大少年班。1997年就获得芝加哥大学物理硕士,2004年获芝加哥大学博士学位。后入职IBM TJ Watson研究院,Google,2013年回国加入阿里巴巴,负责大数据技术的业务化和产品化,直到2019年6月以阿里云首席科学家身份离职。

在阿里期间,闵万里将AI技术逐步落地成商业产品。其中2014年,闵万里带领数据科学团队支持聚划算数据化运营,用模型帮助聚划算选品和推荐,改变了过去依赖店小二经验上架的局面。2015年6月闵万里加入阿里云,开始孵化大数据在交通等垂直领域的创新落地,2016年阿里大脑1.0布了交通优化功能。2017年,闵万里带领团队先后打造了ET城市大脑 、ET工业大脑、ET农业大脑等先进垂直AI系统。

直到今年6月,闵万里发布内部信《山景辞行》,正式告别工作了6年的阿里。阿里云首席科学家的离职,在业界引起了震动。但闵万里认为并不突然:“过去几年我带着团队向行业渗透不断探查到AI的价值洼地,这是阿里云的胜利, 今后需要推广为整个产业的胜利。而这需要以强大的资本力量撬动整个产业,另外将自己在阿里云过去几年的AI实践经验、正确的方法论,配合机构化投资到产业中,将会更快地促进产业AI化“。

产业AI最好的时期

实际上,过去闵万里负责的阿里云城市大脑,已经在国内开花散叶。杭州城市大脑作为先行者,正将杭州的城市拥堵指数,从全国排名第3降至第83位。阿里农业大脑和阿里工业大脑也开始在各省市、500强企业中落地。

但闵万里认为单纯靠阿里一家公司,还很难推动整个产业的进步,资本与技术赋能的手段,能够为行业带来更多改变。这也是闵万里决定离开阿里,成立投资机构的主要原因。

不过当下正值资本寒冬,数据显示2019年上半年投资数量下降48%,融资总额跌60%。此时成立资本机构,无疑有些逆势而行的意思。闵万里并不认为此时是最坏的时刻,相反对于AI产业发展,当下正是一个重要转折点, 也是最好的时机,“在资本的寒冬季节启航寻找产业的蓝海,躲开了春暖花开时节的喧嚣”。

闵万里向Tech星球分析道:过去AI 1.0时期,主要是AI技术产业化,其中故事主角是AI独角兽公司,他们将深度学习、人脸识别等技术向产业中扩散。但这种概念落地,并非一定能产生直接的业务价值。

诸如新零售新零售热潮下无人店、电子货架、刷脸支付等新生事物涌现,但是这些新事物是否增加了店面的流量、转化率、日均销售额?投入产出比是否合理?答案是“未必”。

闵万里认为,新零售包含供应链、营销自动化等多方面内容,单纯某一环节的改进,并不一定能传导到最终的价值闭环。但是这些为新零售等领域,提供AI技术的独角兽公司,其估值在资本市场却获得空前的热捧。

如今正处于AI2.0时期,主要是产业AI化。这一时期虽然资本大环境收紧,但AI公司估值更加理性和健康。而且深入传统制造业、工业和农业的AI公司,已经可以提升生产效率和产生实际的商业效益。

阿里云首席科学家离职后的资本新长征

例如,在杭州萧山,城市大脑技术为120急救车“一路护航”实时开通绿波带节约路途时间50%,给生命带来更多希望;在江苏协鑫,新技术优化光伏切片流程的工艺提升良品率1个百分点,每年创造上亿元的净增效益;在恒逸石化,通过算法实时调优燃烧过程的给风量,提升燃煤效率2.6%;在浩丰集团,通过AI技术解析追踪每块土地上的生菜长势,帮助实现“千亩千面”的个性化施肥灌溉,平均节省水肥成本150元/亩,全集团每年可节省超过千万元。

这一时期,故事主角将轮到BAT和技术VC登场。BAT将他们的云服务和AI技术,以资源包形式向整个社会输出,因此中小企业也能负担得起这些AI能力。而技术VC是更懂创业公司的投资机构,不但能够提供资本支持,还能够给到技术咨询方案,帮助传统产业以正确的方法使用AI能力以实现商业价值。

技术VC最大的挑战是自己

一直以来投资机构都主要以资本手段,帮助行业中潜力公司进行跨越式发展。而投资机构创始人,也大多数是投行出身。但闵万里显然不属于这一类,学者背景、投资经验近乎为零,以及新型的技术VC探索方式,都让外界对北高峰资本的可行性充满疑虑。

闵万里也向Tech星球坦言,投资经验确实匮乏,这方面也在不断学习和吸纳专业人才。但闵万里认为技术出身也有优势,以技术VC的打法——用云、智能和资本的结合,在当下更受某些AI技术公司的欢迎。

而AI技术投资的威力,虽然目前机构还没有实际案例证明。但闵万里过去的经历,能够证实技术VC模式也具有很大的潜力。

阿里云首席科学家离职后的资本新长征

2012年初,闵万里带领团队与两家新加坡出租车公司的母集团ComfortDelgro沟通,提议用类似互联网广告点击率预测模型的智能算法自动化解析需求并调配车辆,并且给出了业务效果预期(成单率提升,客户等待时间下降,降低司机放空时间)。遗憾的是ComfortDelgro当时安排IT部门对接评估,最终没有采纳。

今天这种技术已经不再新鲜,各大主流叫车APP已经普遍采用了类似的智能化派单调度系统。如果ComfortDelgro当时就采用这种技术,后来也不会被Grab(东南亚版Uber)打败。

闵万里同时强调到,技术VC并仅是将先进AI技术投资给创新企业,过往操盘的阿里云城市大脑项目,这种AI项目经验对于创业公司来说,也能够帮助其找到正确的实现方案和路径。“那些用开源代码实现的AI项目,并不是正确的方式。我会亲自将配方教给他们,帮助他们实现真正的数字化转型。”

为寻找更广泛的产业技术公司,闵万里将北高峰资本设在了深圳。背后原因在于,珠三角是国内制造业最为发达的区域之一,近几年广州的传统产业升级有很多机会。

闵万里相信AI产业化投资,拥有巨大的商业化前景,根据埃森哲与国家工业信息安全发展研究中心的中国企业数字转型指数显示,目前只有7%的中国企业转型成效显著,但他们过去三年里营业收入复合增长率是其他企业的5.5倍,其他大量中国企业仍未享受到数字化带来的经济红利。

在采访的最后,闵万里提到新基金的投资标准、机构人员都在准备中,“无论说我们是技术VC还是产业资本,都是一种投资方式的创新,万事开头难,我们也不断努力中。”

北高峰资本品牌负责人易萱,也向Tech星球提到机构的种种创新之处,比如近期机构技术总监向全体做了一次《技术知识分享学习:行业问题及AI技术原理分析》的主题分享,机构中后台也要懂技术,正是这家机构与传统机构的不同之处。

孙正义曾提到AI是有史以来最重要的革命,并为此兴奋的睡不着觉。闵万里也看中AI在传统产业中的机遇,虽然北高峰基金无法与愿景基金的规模相比较,但是闵万里相信技术VC的打法,也能够真实推动传统产业AI化,暨智能化升级。

THE END
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